Открыт крупнейший астероид Солнечной системы

|
Джузеппе Пиацци, итальянский астроном, первооткрыватель астероида Цереры.
Джузеппе Пиацци, итальянский астроном, первооткрыватель астероида Цереры.

В 1722 г. немецкий астроном Иоганн Боде (Johann Bode) предположил, что между орбитами Марса и Юпитера может вращаться ещё одна планета, пока неизвестная. Это предположение было основано на так называемом «правиле Тициуса — Боде», представляющем собой эмпирическую формулу, приблизительно описывающую средние радиусы орбит планет Солнечной системы.

Предположение Боде оказалось верным, однако открыта самая крупная карликовая планета, вращающаяся вокруг Солнца, была другим астрономом, итальянцем Джузеппе Пиацци (Giuseppe Piazzi). Произошло это в 1801 г., когда учёный был занят поисками «87 звезды Каталога Зодиакальных звёзд г-на ла Кайля», но случайно обнаружил, что «ей предшествовала другая».

Сначала Пиацци счёл свою находку кометой. Однако периодичность появления «кометы» и характер её движения навели астронома на мысль, что обнаруженный объект представляет собой нечто иное. В письме своим коллегам Барнабе Ориани (Barnaba Oriani) и Иоганну Боде Пиацци написал: «Так как её движение является медленным и довольно однородным, мне несколько раз пришло в голову, что это могло бы быть что-то лучше, чем комета».

Несколько позже было выяснено, что «что-то лучше, чем комета» по сути представляет собой крупнейшее небесное тело в поясе астероидов. Радиус карликовой планеты, получившей название Церера, составляет около 450 км.

Изначально Пиацци хотел назвать свою находку Церера Фердинанда (Ceres Ferdinandea), в честь римской богини земледелия Цереры и короля Сицилии Фердинанда III. Однако впоследствии название было сокращено до Цереры.

Астрономы довольно долго спорили о статусе Цереры — она рассматривалась то как самостоятельная планета, то как астероид (малая планета). Впоследствии, однако, наличие орбиты, свободной от других небесных тел, вошло в определение термина «планета», и Церера, вращающаяся в поясе астероидов, была приравнена к ним.